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NASA“露西”小行星探测器发射,一路将探访8颗小行星 星拉尔

【综合消息】 联合发射联盟公司的宇宙神5-401型运载火箭10月16日在卡纳维拉尔角天军站发射了NASA的“露西”小行星探测器。火箭于美国东部时间5时34分(北京时间17时34分)点火起飞。器箭分离于58分钟后进行。

“露西”是NASA“发现”行星科学计划下的最新一项任务,耗资9.81亿美元,选定时间是2017年1月。与其同时入选的还有“灵神”(Psyche)任务,拟明年发射,要探测的是富含金属的灵神星小行星。“露西”将在为期12年的探测任务中飞越一颗主带小行星和在与木星相同轨道上绕太阳运行的7颗特洛伊小行星。它是穿越特洛伊小行星群的首项探测任务,还将创下一次任务探访小行星数量的纪录。科学家认为,特洛伊小行星是太阳系形成时所留下原始物质的遗迹。

“露西”这一名字取自一块著名的南方古猿阿法种古人类化石。之所以取这个名字是希望对这些小行星的研究将有助于认识太阳系早期历史。任务首席专家为西南研究所天文学家利维森。探测器由洛马建造,发射重量为1550公斤。它将在2025年4月飞抵作为其首个探测目标的一颗主带小行星(那颗小行星用发现“露西”化石的科学家唐纳德·约翰逊的名字被命名为“唐纳德约翰逊”)。从2027年到2033年,它将先后对分别处在木星前方和后方的两组共7颗特洛伊小行星进行飞越探测。这7颗小行星包括3个不同亚类和以双星方式互相绕飞的2颗小行星。

“露西”飞越探测一颗特洛伊小行星(效果图)

探测器上共携带了3台仪器。“露西热发射光谱仪”(L'TES)将通过观测热红外光谱来测定特洛伊小行星表面温度,帮助认识表面物质的物理特性。“露西远程侦察成像仪”(L'LORRI)为高分辨率全色可见光相机,将带来最详细的特洛伊小行星表面图像。“露西拉尔夫”(L'Ralph)由两部分组成,其中“线性标准具成像光谱阵列”(LEISA)为红外成像光谱仪,而“多光谱可见光成像相机”(MVIC)将拍摄特洛伊小行星的彩色图像,以帮助确定其成分。

联合发射联盟公司于2019年1月底拿到这项发射合同。包括发射和“其它任务相关费用”,这次发射任务总费用为1.483亿美元。NASA决定把合同交给联合发射联盟公司的一个关键因素是进度上有谱。“露西”的任务剖面很复杂,要实施一系列飞越,包括要在2022年10月、2024年12月和2030年12月先后三次飞越地球。这就要求在2021年10月打开、总共只有23天的一个窗口内发射。错过该窗口,这项任务就无法按现行规划进行,只能等到明年10月的一个备份窗口。不过,在那个备份窗口发射并不会影响到任务的科学目标。

太空探索公司曾就NASA决定把合同交给联合发射联盟公司向美国政府问责局(GAO)提出抗议,辩称它能以“明显低于”联合发射联盟公司合同额的价格承担那次发射,但后来撤回了抗议。

值得一提的是,本次发射所用这枚宇宙神5火箭的第一级原本要用来发射波音CST-100“星际客机”飞船,以执行一次不载人试飞任务,8月份才决定改用于发“露西”。火箭本来已吊装完成,只等送飞船上天,但工程师们在发现飞船推进系统一些阀门被卡死后叫停了那次发射。地面人员把飞船从火箭顶部撤下,并送回波音在肯尼迪航天中心附近的工厂,以进行故障排查。代号为“轨道试飞”(OFT)2的那次任务现在来看要等到明年才会进行。

来源:航小宇

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